The Theorbo (Chitarrone)

The theorbo--often called the chitarrone in sources prior to 1650, is one of the most important plucked-string instruments of the seventeenth and eighteenth centuries. Like the archlute, it had two pegboxes, one for 6-8 strings on the fingerboard and another for the extended bass strings. The typical tuning was G'-A'-B'-C-D-E-F-G-A-d-g-b-e-a with the last two fingerboard strings an octave lower than expected, do to the great length of the instrument. This re-entrant tuning is at once both a hindrance and, used with discretion, a unique characteristic of the instrument, especially in the solo music.

Compared to its use as a continuo instrument, the repertoire for solo theorbo is relatively small, but much larger than that for the archlute:


D-Fschneider Ms. without Sign. [1600]
[SMT II p. 117]
  • 7-course lute in Italian tablature
  • theorbo in Italian tablature
I-PESo Ms. Pc 40 / 7346 c [1600]
[RISM B/VII p. 283]
  • 5- and 7-course lute in Italian tablature
  • 11-course theorbo in Italian tablature
I-TRc Ms. 1947, No. 5 [1600-1633]
[RISM B/VII p. 333]
  • 6- and 7-course lute in Italian tablature
  • theorbo in Italian tablature
Kapsperger 1604
Kapsperger, Giovanni Girolamo. Libro primo d'intavolatura di chitarrone . . . raccolto del Sigr. Giacomo Antonio Pfender (Venice, [Italy]: s.n.)
  • chitarrone in Italian tablature
PL-Kj Mus. ms. 40591 [1605-1610]
[RISM B/VII p. 33 (D-B); SMT III/2 p. 134]
  • 7-course lute in Italian tablature
  • 11-course chitarrone in Italian tablature
  • chitarrone and voice in Italian tablature and standard notation
F-Pn Ms. Rés. 1108 [1610-1620]
[RISM B/VII p. 271; SMT I p. 87]
  • 9-course lute in Italian tablature
  • theorbo in Italian tablature?
Melli 1614
Melli (Melii), Pietro Paolo. Intavolatura di liuto attiorbato libro secondo, nel quale si contiene corrente, volte, gagliarde, preludi & una tastata, un carpicio, una corrente, & una volta cromatiche, un' aria di Firenze passeggiata dall'autore, un preludo, & una corrente per la tiorba, & nel fine del libro tre canzoni, & una corrente concertate a due liuti, dopo l'opera aggiuntovi una volta, & una gagliarda (Venice, [Italy]: Giacomo Vincenti)
  • 13-course liuto attiorbato in Italian tablature
  • theorbo in Italian tablature
Kapsperger 1616 [LOST]
Kapsperger, Giovanni Girolamo. Libro II d'intavolatura di chitarrone (Rome? [Italy]: s.n.)
  • chitarrone in Italian tablature
Melli 1616a
Melli (Melii), Pietro Paolo. Intavolatura di liuto attiorbato libro terzo, nel quale si contiene varie sonate in una cordatura differente dall'ordinaria & differente ancora da quella che già quattro anni io mandai alle stampe nel fine del mio primo libro (Venice, [Italy]: Giacomo Vincenti)
  • 13-course liuto attiorbato in Italian tablature
  • theorbo in Italian tablature
Melli 1616b
Melli (Melii), Pietro Paolo. Intavolatura di liuto attiorbato libro quarto, nel quale si contiene due correnti sopra alcuni toni senza replica cioè una parte sopra l'altra, nel capo del libro un capricio et nel fine una corrente sopra una batalia, agiuntovi un balletto concertato con nove instromenti (Venice, [Italy]: Giacomo Vincenti)
  • 13-course liuto attiorbato in Italian tablature
  • theorbo in Italian tablature
Melli 1616c
Melli (Melii), Pietro Paolo. Intavolatura di liuto attiorbato libro secondo, nel quale si contiene corrente, volte, gagliarde, preludi & una tastata, un carpicio, una corrente, & una volta cromatiche, un' aria di Firenze passeggiata dall'autore, un preludo, & una corrente per la tiorba, & nel fine del libro tre canzoni, & una corrente concertate a due liuti, dopo l'opera aggiuntovi una volta, & una gagliarda (Venice, [Italy]: Giacomo Vincenti)
  • 13-course liuto attiorbato in Italian tablature
  • theorbo in Italian tablature
Melli 1620
Melli (Melii), Pietro Paolo. Intavolatura di liuto attiorbato e di tiorba, libro quinto, nel quale si contiene balli italiani, alemani et francesi, nel capo del libro un capricio, & nel fine una volta sopra una bataglia, detta la Rotta del Mansfelt, con la gionta d'alcuni caprici, gagliarde, et corrente (Venice, [Italy]: Alessandro Vincenti)
  • 13-course liuto attiorbato in Italian tablature
  • theorbo in Italian tablature
GB-Lbl Ms. Additional 16889 [1620-1625]
[RISM B/VII p. 176]
  • 11-course lute in French tablature
  • theorbo? in French tablature
I-MOe Ms. Archivio Ducale Segreto per materie...Busta IV, Faszikel B [1620]
[RISM B/VII p. 210]
  • 14-course theorbo in Italian tablature
  • 7- and 11-course lute in Italian tablature
Castaldi 1622
Castaldi, Bellerofonte. Capricci a due stromenti, cioè tiorba e tiorbino, e per sonar solo varie sorti di balli e fantasticarie (Modena, [Italy]: Bellerofonte Castaldi)
  • theorbo, tiorbino in Italian tablature
Piccinini 1623
Piccinini, Alessandro. Intavolatura di liuto, et di chitarrone, libro primo, nel quale si contengono dell'uno, & dell'altro stromento arie, baletti, correnti, gagliarde, canzoni, & ricercate musicali, & altre a dui, e tre liuti concertati insieme (Bologna, [Italy]: heirs of Giovanni Paolo Moscatelli)
  • 13-course lute in Italian lute tablature
  • 13-course lute duet in Italian lute tablature
  • chitarrone in Italian tablature
Kapsperger 1626
Kapsperger, Giovanni Girolamo. Libro 3° d'intavolatura di chitarrone (Rome, [Italy]: M. Privii)
  • chitarrone in Italian lute tablature
F-Pn Ms. Rés. Vmd ms. 30 [1626-1635]
[RISM B/VII p. 228 (as Thibault III); SMT I p. 120]
  • 11-course chitarrone in Italian lute tablature
I-Fn Ms. Fondo Magliabechiano, classe XIX, codice 105 [1630-1640]
[RISM B/VII p. 110]
  • 6- and 10-course lute in Italian tablature
  • 10-course theorbo? in Italian tablature
Piccinini 1639
Piccinini, Alessandro. Intavolatura di liuto . . . nel quale si contengono toccate, ricercate musicali, corrente, gagliarde, chiaccone e passacagli alla vera spagnola, un bergamasco, con varie partite, una battaglia et altri capricci . . . (Bologna, [Italy]: Giacomo Monti and Carlo Zenero)
  • 13-course lute in Italian lute tablature
  • 13-course lute duet in Italian lute tablature
  • chitarrone in Italian tablature
Kapsperger 1640a
Kapsperger, Giovanni Girolamo. Libro quarto d'intavolatura di chitarrone . . . raccolto dal Sigr. Gioseppe Pozzobonelli (Rome, [Italy]: s.n.)
  • chitarrone in Italian lute tablature
I-PEas Ms. without Sign. [1640-1665]
[RISM B/VII p. 279]
  • 11-course lute in Italian tablature
  • 6-course lute in Italian tablature
  • 14-course theorbo in Italian tablature
I-Vnm Ms. Italiano classe IV, No. 1793 [middle of the 17th century to 1666]
[RISM B/VII p. 338]
  • 10-, 11-, 12-, and 13-course theorbo in Italian tablature
  • 5-course guitar in Alfabeto tablature
D-Kl Ms. 2° Mus. 61.L1 [1653-1670]
[RISM B/VII p. 136; SMT II p. 135]
  • 11-course lute in French tablature
  • 14-course theorbo in French tablature
  • baritone viol in French tablature
F-Pn Ms. Rés. Vm7 6212 [1664]
"Monin MS" [RISM B/VII p. 261; SMT I p. 142]
  • 10- and 11-course lute in French tablature
  • 10- theorbo in French tablature
Strobel 1668 [LOST]
Strobel, Valentin (ii). Concerts (Strasbourg, [France]: s.n.)
  • angéliques, theorbo, and other instruments in ensemble in unknown notation
Pittoni 1669a
Pittoni, Giovanni. Intavolatura di tiorba nella quale si contengono dodici sonate da chiesa per tiorba sola col basso per l'organo . . . [op. 1] (Bologna, [Italy]: Giacomo Monti)
  • theorbo and basso continuo in Italian tablature and staff notation
Pittoni 1669b
Pittoni, Giovanni. Intavolatura di tiorba nella quale si contengono dodeci sonate da camera per tiorba solo col basso per il clavicembalo . . . [op. 2] (Bologna, [Italy]: Giacomo Monti)
  • theorbo and basso continuo in Italian tablature and staff notation
D-Kl Ms. 4° Mus. 108, vol. IV [1670-1690]
[RISM B/VII p. 139]
  • theorbo in French tablature?
  • viola da gamba in French tablature
A-ETgoëss Ms. Théorbe [1675-1680]
[SMT III/1 p. 27]
  • 14-course theorbo in French tablature
  • 11-course lute in French tablature
J-Tma Ms. without Sign. I [1675-1680]
[RISM B/VII p. 331]
  • 14-course theorbo in French tablature
US-NYpm Ms. E.34.B [1677-1690]
[RISM B/VII p. 235]
  • 12-, 13-, and 14-course lute or theorbo in French tablature
Grenerin c1680
Grenerin, Henry. Livre de théorbe, contenant plusieurs pièces sur différens tons, avec une nouvelle méthode trés-facile pour aprendre à jouer sur la parite les basses coninues et toutes sortes d'airs à livre ouvert (Paris, [France]: Henry Grenerin)
  • theorbo in French tablature; theorbo treatise
D-TUTZING (Oberbayern) Musikantiquariat Hans Schneider, Ms. without Sign. [1680] [LOST]
[RISM B/VII p. 334]
  • 14-course theorbo in French tablature
Delair 1690
Delair, Etienne Denis. Traité d'accompagnement pour le théorbe et le clavessin (Paris, [France]: Denis Delair)
  • continuo treatise for theorbo and keyboard in French tablature and staff notation
A-Wn Mus. Ms. 17706 [1690-1700]
[RISM B/VII p. 351; SMT III/1 p. 121]
  • 11-course lute in French tablature
  • 14-course theorbo in French tablature
PL-Lw Ms. 1985 [1694]
[RISM B/VII p. 195; SMT III/2 p. 160]
  • 11-course lute in French tablature
  • 14-course theorbo in French tablature
F-B Ms. 279.152 [1699]
"Ms. Vaudry de Saizenay, Nr. I" [RISM B/VII p. 46; SMT I p. 48]
  • 11-course lute, lute duet in French tablature
  • 14-course theorbo, theorbo duet in French tablature
F-B Ms. 279.153 [1699]
"Ms. Vaudry de Saizenay, Nr. II" [RISM B/VII p. 46; SMT I p. 61]
  • 11-course lute in French tablature
  • 14-course theorbo in French tablature
I-Moe Ms. Archivio Ducale Segreto per materie...Busta IV, Faszikel A [end of the 17th century]
[RISM B/VII p. 209]
  • 14-course theorbo in Italian tablature
F-AG II n° 149 [c1700]
[SMT I p. 37]
  • 14-course theorbo in French tablature with unspecified instruments in standard notation
F-Pn Ms. Rés. Vm7 6265 [c1700]
[RISM B/VII p. 265; SMT I p. 152]
  • 11-course in French tablature
  • 14-course theorbo in French tablature
Visée 1716
Visée, Robert de. Pièces de théorbe et de luth mises en partition, dessus et basse (Paris, [France]: Hurel Bélanger)
  • theorbo and 13-course? lute in French tablature
F-Pn Ms. Rés. 1820 [c1720]
[RISM B/VII p. 273; SMT I p. 94]
  • 14-course theorbo in French tablature
US-Wc Ms. M.2.1.T2.18B [1720]
[RISM B/VII p. 349]
  • 11-, 12-, and 13-course theorbo in French tablature
F-Pn Ms. Rés. 1106 [1725-1730]
[RISM B/VII p. 271; SMT I p. 82]
  • 14-course theorbo in French tablature